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Des montgolfières pour la science

Inspirés par un arc-en-ciel d’orbes volantes, soutenus par des jets enflammés et survolant la brise d’Albuquerque, Kai et Hunter Wilson se précipitent pour piloter leur propre ballon à air chaud.  Bien sûr, pas une vraie montgolfière. Les jeunes frères se rendent au travail en installant une mini-gondole suspendue sous un ballon à hélium au Centre de découverte des ballons 7-Eleven, où les visiteurs de l’Albuquerque International Balloon Fiesta pourront expérimenter les principes scientifiques qui sous-tendent la montgolfière.  «Nous venons chaque année depuis environ sept ans, et c’est toujours ma partie préférée», dit leur mère, Marina Wilson, faisant signe au ballon en lévitation au-dessus de la tête de son fils. « Cette interaction avec les enfants en vaut la peine. »  Depuis près de 50 ans, la fiesta annuelle des montgolfières attire des millions de visiteurs dans le pays des enchantements pour assister à la plus grande ascension au monde de montgolfières. Au cours des dernières années, la fiesta a évolué pour devenir un événement éducatif informant les visiteurs de la science atmosphérique. Un sujet difficile à saisir, disent les scientifiques, mais qui est de plus en plus important à comprendre dans le contexte du changement climatique.   «[Le centre de découverte] découle de toute la philosophie éducative voulant que les enfants s’intéressent à la science et qu’ils sachent que la science est derrière le vol en ballon», explique Barbara Fricke, membre du conseil d’administration de la fiesta. Elle dit que le centre a beaucoup grandi ces dernières années.   «C’était un vieux ballon sur lequel les gens pouvaient mettre la main et maintenant, ils essaient d’éduquer», explique Mme Fricke.   Pour lancer les festivités, les pilotes ont lancé des ballons dans plus de 100 écoles primaires de la région, initiant les élèves à la science de la montgolfière. Et lors de la fête de neuf jours, les visiteurs peuvent visiter le centre de découverte pour découvrir ce qui fait d’Albuquerque un lieu idéal pour faire de la montgolfière.   Dans le centre de découverte contextuel, les visiteurs cataloguent des expériences dans des «passeports». L’année dernière, la tente a commandé 10 000 passeports, a déclaré George Carrillo Jr, membre de l’équipe. la semaine.    »La majorité [des visiteurs] sont des enfants », dit M. Carrillo, « mais même les adultes reviennent et disent: » Nous avons beaucoup appris sur la science. «    À l’intérieur de la boîte d’Albuquerque   Des milliers de spectateurs retiennent leur souffle alors qu’un ballon d’essai se lève pour tester les conditions de vol de centaines de ballons mollement sur l’herbe.   Lorsque le soleil levant commence à porter le rose pastèque des montagnes Sandia, le pilote du ballon d’essai fait signe au personnel au sol de lever un drapeau vert. Les clients poussent un soupir de soulagement: leur réveil à 5 ​​h (ou plus tôt) en valait la peine. Les ballons voleront aujourd’hui.   Les pilotes ne monteront que dans des conditions parfaites. Heureusement pour les pilotes de ballon locaux, la vallée du Rio Grande accueille chaque mois d’octobre un rare rassemblement de vent, de température et d’aridité, donnant à Albuquerque le surnom de « capitale mondiale du ballon ».   Comme les pilotes de ballon ne peuvent contrôler que la direction verticale de leur ballon, ils dépendent des courants de vent pour se déplacer horizontalement. Les ballons se lancent juste après le lever du soleil, quand l’air est froid, le ciel est dégagé, le vent est calme et ils ont toutes les chances de trouver le phénomène météorologique connu sous le nom de «boîte d’Albuquerque».    »Il existe une circulation de boîtes que les aéronautes adorent et qui ne se met en place qu’une ou deux fois pendant la période de la fiesta des ballons », explique David Gutzler, climatologue à l’Université du Nouveau-Mexique à Albuquerque.   Lorsque la case Albuquerque est active, des vents froids de surface, à basse altitude, pris au piège près du plancher de la vallée du Rio Grande poussent les ballons au sud vers le centre-ville.   Les pilotes montent dans le ciel en allumant une flamme au-dessus de la nacelle, chauffant l’air à l’intérieur du ballon pour qu’il s’élève au-dessus de l’air plus froid. Lorsqu’il monte à une altitude supérieure, le ballon peut monter sur les courants d’air plus chaud au-dessus des montagnes Sandia et naviguer vers le nord avant de redescendre pour capturer les vents de surface à basse altitude et terminer une course en forme de boîte.   «Le jour de la boxe parfaite, vous pouvez poser votre ballon là où vous avez décollé», explique le Dr Gutzler.   Un pont sur le climat science   Sur la rampe de lancement, un terrain assez grand pour accueillir 56 terrains de football, de jeunes familles se promènent parmi des ballons gonflés. Ils mangent des arepas au fromage bien chauds et se réchauffent les mains dans des tasses de café. Les ballons ont besoin de l’air froid du matin de la vallée, mais ils peuvent encore engourdir les invités portant des chapeaux et des manteaux d’hiver.   La fiesta de cette année a attiré près de 900 000 invités, la majorité d’entre eux venant de l’extérieur du pays. Et bien que la fiesta soit devenue un événement culturel international, de nombreux invités sont attirés autant par la science que par le spectacle. A retrouver sur le site de montgolfière.